Wattstax – The Living Word- Live From the Original Movie Soundtrack (Fantasy – Stax 1972)

WattStax

«A las tres de la tarde del domingo, bajo un calor intenso del mes de agosto y un inusual cielo limpio y despejado, en el Memorial Coliseum de la ciudad de Los Ángeles, éste recinto deportivo se transformó en una conmovedora expresión de la Palabra Viva….y fue un deslumbrante revival de música soul, de baile y de un espontáneo y fascinante espectáculo…»

Con estas acertadas palabras, se describe el comienzo de este gran show. De algún modo, nos advierten de la música e historia de esta película documental «Wattstax», filmada un 20 de agosto de 1972.

Dirigida por el director de cine y productor Mel Stuart, el Woodstock Negro”, que así se llamó en su día, se organiza para conmemorar el séptimo aniversario de los disturbios originados el 11 de agosto de 1965, en el desfavorecido barrio de Watts (Los Ángeles). Watts se convirtió en uno de los únicos barrios en dónde la inmensa población afro-americana podía vivir, en medio de una época convulsa, tensa, con mucho paro, marginalidad y curiosamente sin hospitales. Y aunque un año antes se creó una nueva ley llamada Acta de Derechos Civiles para proteger esta marginalidad y crear viviendas dignas, el estado de California decidió bloquearla con la famosa Proposición 14”, y eso dio lugar a que los residentes de este necesitado barrio, se acogieran a un sentimiento de injusticia total ante tal desamparo.

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Los disturbios que allí se ocasionaron, fueron provocados por una simple detención de tráfico, duraron una semana, comenzando con fuertes peleas callejeras y con una alta presencia policial y militar. Fallecieron 34 personas, hubo más de 1000 heridos y según muchas fuentes, quedaron dañados la espeluznante cifra de 600 edificios. Debido a todos estos desafortunados factores se creó este concierto histórico, en el que participaron grupos de la casa discográfica Stax Records, junto otros invitados para el film. Y contó con los comentarios del excelente artista cómico Richard Prior, héroe de los afro-americanos y gran activista como el reverendo Jesse Jackson.

Nos dejaron para la posteridad un memorable discurso de apertura, gritando con el puño derecho cerrado alzado, ¡¡¡I’ Am Somebody!!! que fue coreado por las 112.000 almas que pagaron el precio simbólico de 1 dólar. La recaudación fue destinada y en beneficio de la Stickie Cell Anemia Foundation, al Martin Luther King Hospital y para futuros festivales veraniegos.

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Centrándonos en el álbum, con una duración de siete horas, hubo cabida para diferentes estilos musicales, predominando el funk, el R & B, el góspel, el blues y sobre todo el soul, con una amplia lista de grupos, entre los que destacaremos los del disco original publicado en 1972.

La primera parte del evento, lo abre el emblemático grupo familiar «The Staples Singers» con su mítico Pop Staples y la gran voz de Mavis Staples. Nos obsequian con cuatro temas extraordinarios, como «Oh La De Da«, «I Like The things About Me«, «Respect Yourself», (que fue versionado posteriormente por Aretha Franklin), y «I´ll Take You There«.

Eddie Floyd interpreta temas magistrales, como el clásico de clásicos «Knock On Wood» , compuesta por el propio Eddie y Steve Crooper, y una maravillosa versión de «Lay Your Loving On Me«. Los siguientes protagonistas serán por separado, primero Carla Thomas y luego su padre, el legendario cantante, compositor y cómico Rufus Thomas. Carla, poseedora de una dulce y poderosa voz, nos deja temas como «I Like What You´re Doing«, «Gee Whiz» y «I Have A Good Who Loves«

A continuación, Rufus enloquece al público con «The Breakdown«, «Do The Funky Chicken» y «Do the Funky Pengüin«, en uno de los instantes estelares del show, cuando el público, sin violencia aparente, salta al coliseo, ya que la grada estaba acordonada y la gente baila frenética, al ritmo del popular funky del pollo.

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La segunda parte del disco inicia con la actuación del grupo «The Bar-Kays«, ataviados con sus peculiares ropajes, nos regalan temas como «Son Of Shaft/Feel It« y una versión funky del «I Can´t turn you Loose«, e intercambian opiniones sobre la situación que se vive en aquel momento.

El bluesman Albert King tuvo sus minutos de gloria, y fue una de las actuaciones estrella del evento. Tocó temas como «Killing Floor«, el célebre «I ll Play The Blues For You« y «Angel Of Mercy«. Soul Children, son los siguientes en aparecer, con dos espléndidas canciones, «I Don´t Know What this world Is Comming To« y «Hersay», con unas magníficas armonías vocales.

Y para finalizar, cuando ya cae la noche, un tema de Isaac Hayes, apodado el <<Moisés Negro>>. Actuación fantástica, que elevó a Hayes como uno de los héroes del show. En «Ain´t No Sunshine«, de Bill Whiters, se llega a un clímax sonoro durante 16 minutos.

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En la filmación intervienen otras bandas antológicas y se pueden escuchar más temas de los anteriormente mencionadas como el «Shaft« de Isaac Hayes y otras formaciones y solistas como The Dramatics, Little Milton, William Bell, The Golden 13, LittleSonny, David Porter, The Rance Allen Group, The New Commers, entre otros no menos conocidos.

Esta película documental se proyectó en el Festival de Cannes de 1973 y fue nominada para los premios Globos de Oro, uno de los más prestigiosos del séptimo arte. En 1974, se crea la obra de teatro obteniendo un gran éxito. En 2004, se distribuye por la Warner, con motivo de su 30º aniversario, en una edición especial para el disfrute de las nuevas generaciones. Así concluye este evento sin precedentes en la historia, lleno de reivindicaciones, de solidaridad, de paz, de amor, de curiosidades, pero sobre todo de genial música en directo, que conquistó nuestros corazones para siempre.

Wilson Pickett – Hey Jude (Atlantic 1969)

Hey Jude

Wilson Pickett. Uno de los mejores cantantes de la música negra americana. Nos dejó un gran legado y fue proclamado como rey absoluto del sonido “southern-soul”. En 1969 publica «Hey Jude«, un clásico demoledor acompañado por el legendario guitarrista Duane Allman.

Wilson Pickett nace en 1941 en el estado sureño de Prattville, Alabama (Estados Unidos). En 1955 se traslada rumbo al norte, a la ciudad industrial de Detroit,  dónde destaca a principios de los 60 como vocalista del grupo The Falcons con orientación góspel. En 1965 y tras la estrecha cooperación con The Booker T & Mg´s y Steve Crooper,  Pickett revoluciona la música soul gracias a una voz agresiva y explosiva. Durante esta época publica varios de sus temas más celebres, como  “In The Midnight Hour”, “Mustang Sally”, “Land OF 1000 Dances”, “Don´t Fight It o Everybody Needs Somebody To Love, que serían utilizados años después en infinidad de bandas sonoras de cine.

Volviendo al álbum, Hey Jude, fue producido por el dúo Rick Hall / Tom Dowd y se graba en los Fame Studios, Muscle Shoals en Alabama en 1968. Se publica en 1969 y cuenta con la colaboración de prestigiosos músicos de sesión de la Muscle Shoals como Roger Hawkins (batería), Jerry Jammot y David Hood (bajistas), James Johnson, Albert Lowe y Duane Allman (guitarras), Barry Beckett (piano) Marvell Thomas (órgano). Todos ellos, apoyados por una gran sección de vientos y el excepcional coro The Sweet Inspirations”.

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Hey Judees un disco rodeado de anécdotas realmente simpáticas y curiosas. A continuación mencionaré algunas de las más representativas: Wilson Pickett tenía por costumbre vestir de manera inmaculada y elegante. Cuando se encontró con el mítico guitarrista Duane Allman  en los estudios de grabación, quedó impactado, estupefacto y desorientado, por el aspecto hippie desaliñado del guitar hero sureño. Pero todo cambió cuando Allman hizo sonar los primeros acordes con su Gibson Les Paul. Por aquel entonces, Duane Allman trabajaba como músico de sesión de la Atlantic.

Otra de las innumerables anécdotas sucede cuando Duane Allman sugiere a Wilson Pickett grabar un nuevo tema de reciente publicación por The Beatles, “que está subiendo como la espuma”, llamado Hey jude”. Seguidamente, lo que Pickett le responde es “que de ninguna manera y que es una idea absurda”. Pero el poder de convicción de Duane Allman y su carácter afable, logran convencer a Wilson “Wicked” Pickett.

Y más sorprendido quedaría, cuando observa la destreza y los geniales riffs de guitarra de Allman, lo que le valió para ponerle el apodo de SkyDog”. Tras grabar Hey Jude”, Wilson Pickett decide grabar un álbum de versiones y de las once que contiene el disco, destacar Hey Jude”, con la extraña conjunción Beatles-Pickett-Allman.

Otras excelentes versiones que atesora el Long Play son The Hold de Isaac Hayes, impregnado de la guitarra inconfundible de Mr. Allman, al igual que un fantástico Born To Be Wild de Steppenwolf, recién salida del horno por aquel entonces y popularizada en el film Easy Rider”, o el tema My Own Style Of Loving”.

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Wilson Pickett también participó con otro grande de la música en este disco como Bobby Womack, en canciones  como Sit Down And Talk This Over o People Make The World. Y para finalizar, un espléndido A Man And A Half y la balada Back In Your Arms”.

Wilson Pickett emerge en los años 60 y se consolida como uno de los vocalistas más extraordinarios del soul. En este álbum, consigue acercarnos hacia un estilo denominado southern-rock, asumiendo también gran parte de culpa, el héroe de la guitarra Duane Allman.

Wilson Pickett fallece el 19 de enero de 2006 en Virginia, víctima de un infarto al corazón a los 64 años de edad, año en que también se aprovechó para reeditar el álbum en CD por el sello DBK Works.

Aretha Franklin – Lady Soul (Atlantic 1968)

Lady Soul

La diva de la canción Aretha Franklin ya consagrada como gran dama del soul, irrumpe en 1968 con Lady Soul un espléndido disco de soul, blues y rythmn & blues. Se graba a lo largo de 1967, un año mágico que resulta crucial para la música. Por aquella época emergen de nuevo estilos como el blues y el soul, dentro de la reciente historia de la música pop del momento.

Aretha nace en Memphis (Tennessee), – ciudad legendaria para la música – en 1942, pero desde la infancia se cría en los barrios industriales de Detroit. Hija de padre predicador y madre cantante de góspel, su padre pronto vio en ella un enorme potencial, que la lleva a rodearse de las voces más influyentes del género, como Mahalia Jackson o grandes vocalistas del jazz como Dinah Washington y Ella Fitzgerald, que la inicia en el piano.

Tras una etapa en su carrera dedicada al góspel, y grabando para prestigiosos sellos como Columbia o Harmony, a mediados de los 60 da un paso en su carrera fichando por Atlantic Records, un sello especializado en jazz y soul. Después de cosechar un rotundo éxito con sus dos primeros trabajos para la Atlantic, llega “Lady Soul”, grabado durante los meses de febrero, junio y diciembre de 1967. De manera oficial, el disco es lanzado el 22 de enero de 1968, bajo la producción de Jerry Wexler. El ingeniero de sonido fue Tom Dowd, que demostró una vez más su especial olfato y talento para la música.

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Para la grabación del LP la Atlantic Records pone toda su maquinaria en funcionamiento y cuenta con un magnífico elenco de músicos: la celebradísima sección rítmica de los miembros de la “Muscle Shoals, que providencian un perfecto acompañamiento musical, apoyados por las “Sweet Inspirations”. Como dato curioso, dos integrantes de las Sweet Inspirations eran sus dos hermanas Emma y Carolyn Franklin, junto a Cindy Houston.

Una mención honorífica merece la sección de vientos, liderada por el excelente saxofonista King Curtis, y otros invitados de lujo como Bobby Womack, Joe South o el guitarrista Eric Clapton, militando por aquel entonces en el grupo Cream, entre otros no menos conocidos.

El álbum contiene diez temas y comienza con un clásico de Don Covay llamado “Chain Of Fools, de claro estilo rythmn & blues. Con unos sobresalientes coros, sentimos la irrepetible voz de Aretha y su peculiar forma de tocar el piano. Y de manera instantánea, “Chain Of Fools, se convierte en un habitual de su extensa carrera. Continúan con una versión funky de James Brown “Money Won´t Change You” y con la clásica de Curtis Mayfield denominada “People Get Ready”, una bella versión de Lady Soul.

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Una de las canciones estrella es la balada “(You Make Me Feel Like) A Natural Woman”, dónde pone de manifiesto su impresionante voz. Good To Me As I Am To You”, es un tema blues compuesto por Aretha y sorprende la colaboración con el héroe de la guitarra Eric Clapton. Otras pistas remarcables son Come Back Baby de Ray Charles, o la deliciosa versión de los The Young Rascals “Groovin”. Para finalizar, una melancólica “Ain´t No Way”, acompañada por el virtuoso saxo de King Curtis.

Aretha Franklin deposita un gran sentimiento en sus canciones. Miss Franklin tiene una habilidad innata para combinar diferentes estilos y atraparnos en el soul , y hace de este álbum un clásico apto para todos los públicos. En la actualidad, nos sigue deleitando con su voz y sus interpretaciones pasados ya los setenta años de edad. Aretha reina desde su trono del soul.